Herencia Genética

Herencia HuntingtonUna persona afectada de EH puede pasar la enfermedad a su descendencia con una probabilidad del 50% en cada embarazo, sin diferencia entre sexos tanto de progenitores como de descendientes. Por ejemplo, en una familia con tres hijos es posible que hereden el gen alterado uno, dos o los tres hijos, así como los tres pueden heredar el gen normal, y por tanto, librarse todos los miembros de desarrollar la enfermedad.

Para poder desarrollar la enfermedad se tiene que haber nacido con el gen alterado de la EH. Ser una persona con riesgo significa que el padre, la madre o alguno de los abuelos de esa persona es portador del gen alterado de la EH, independientemente de que haya desarrollado síntomas o no. Si uno de los progenitores está afecto, se tiene un riesgo del 50% de haber heredado el gen. Si uno de los abuelos está afecto y no se sabe si el padre/madre ha heredado el gen o no, entonces el riesgo de haber heredado el gen es, estadísticamente, del 25%. Por definición un portador no está afectado por la enfermedad, a menos que haya empezado a mostrar síntomas y signos.

Puede darse EH sin que haya una historia familiar, pero es muy raro. Los casos cuando se da EH sin que haya una historia familiar se denominan mutaciones “de novo”. Esto significa que se ha producido una mutación nueva y espontánea, que no ha sido heredada de los padres.

Si ambos progenitores son portadores del gen anómalo de la EH, (situación extremadamente rara),  los hijos/as tendrán un riesgo del 75% de heredar la enfermedad. Dentro de este 75 %, existe el 25% de probabilidad de heredar los genes anómalos de ambos progenitores, en cuyo caso la progresión de la EH será más rápida.

Aspectos Genéticos

Aspectos Genéricos HuntingtonLos cromosomas contienen genes, que son las unidades básicas de la herencia. Un gen es una secuencia de ADN (ácido desoxirribonucleico) que codifica para una determinada proteína. El ADN es un polímero (una cadena larga) compuesto de nucleótidos cuya estructura es una doble hélice. Un nucleótido es un compuesto químico con una base de ADN (adenina, guanina, citosina o timina) unida a una molécula de azúcar (desoxirribosa) y a un grupo fosfato. El ADN contiene la información genética, que es traducida a una secuencia específica de aminoácidos que forman las proteínas.

Los humanos somos diploides. Esto significa que tenemos dos copias (también llamadas alelos) de cada gen, cada una heredada de uno de nuestros progenitores. Una célula humana contiene 23 pares de cromosomas. En cada par, un cromosoma viene del padre y el otro de la madre.

La EH es una enfermedad genética hereditaria causada por mutaciones en un gen (el gen de la EH) que se encuentra en todas las células del cuerpo desde el momento de la concepción. Esto significa que la enfermedad va pasando de una generación a la siguiente.

La EH es una enfermedad genética autosómica. Esto implica que afecta tanto a hombres como a mujeres porque el gen alterado se localiza en un cromosoma que es igual en los dos sexos (autosómico o no ligado al sexo).

La EH es una enfermedad genética dominante, lo cual quiere decir que con una sola copia del gen alterado de cualquiera de los dos progenitores es suficiente para heredar la enfermedad. En otras palabras, la mutación del gen de Huntington domina sobre la copia normal del padre sano.

En 1993, los científicos identificaron el gen que causa la EH. Está localizado en el cromosoma 4. Este gen codifica para una proteína llamada huntingtina (Htt). En la primera parte del gen de la EH hay una secuencia de tres nucleótidos, citosina-adenina-guanina (CAG), que se repite varias veces (es decir, CAG-CAG-CAG-CAG…). A esto se le llama “repetición de trinucleótidos”. De acuerdo al código genético, el trinucleótido CAG codifica un aminoácido llamado glutamina, por lo que a la secuencia de repeticiones CAG que forman una cadena de glutaminas se le llama “poliglutamina”.

Un número de repeticiones de trinucleótidos de hasta 27 unidades CAG se considera normal. Cuando el gen de la EH contiene más de 40 repeticiones CAG, la proteína alterada de huntingtina producida por el gen causará la EH en la vida de la persona con una penetrancia completa. Por lo tanto, la causa de la EH es una repetición expandida de trinucleótidos y forma parte de las enfermedades por poliglutaminas. Las personas con un número de repeticiones intermedias (entre 28 y 39) puede que nunca desarrollen síntomas de la enfermedad o que estos aparezcan a una edad avanzada o de forma parcial. Por otro lado, un número elevado de repeticiones CAG se asocia a una edad de aparición temprana (antes de los 20 años de edad), lo que se conoce como enfermedad de Huntington juvenil. Existe una gran variedad en el número de repeticiones CAG, pero los pacientes menores de 10 años (EH infantil) suelen tener más de 80 de ellas.

Algunas familias comienzan a mostrar síntomas a una edad avanzada en comparación con otras. Es complicado determinar los factores implicados en la edad de inicio de la enfermedad y estos se están estudiando actualmente. Existe una relación inversa entre el número de trinucleótidos y la edad de inicio: en general, a mayor número de repeticiones CAG, más temprano comienza la enfermedad. No obstante, este no es el único factor responsable de la edad de inicio, ya que esta relación parece estar influida por otros genes (llamados genes modificadores) y también puede haber factores ambientales implicados.

Referente a la EH juvenil, en el 75% de los casos la mutación se ha heredado del padre y en el 25% de los casos, de la madre. Cuando el gen tiene más de 29 unidades de CAG, el número de repeticiones puede aumentar en la siguiente generación.  Cuando las repeticiones de CAG se heredan del padre, es más probable que se produzca un aumento y no una disminución de las mismas. El progresivo incremento de las repeticiones lleva a una aparición de los síntomas de la enfermedad a una edad más temprana; a este fenómeno se lo conoce con el nombre de anticipación. Dado que es más probable que se dé cuando el progenitor afecto es el padre, la mayor parte de los casos de EH juvenil se heredan de él. No obstante, la EH juvenil es rara. Además, tener en cuenta que si el padre es el afecto, eso no implica que sus hijos necesariamente tendrán EH juvenil.